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La hambruna irlandesa de la patata: ¿Podría suceder de nuevo?

Los científicos han atribuido la plaga de la patata a una cepa de un hongo del suelo que se propaga rápidamente.
01/03/2018
El monocultivo contribuyó a la Hambruna Irlandesa de la Patata./Morguefile


Irlanda no siempre dependió de la patata, pero en las décadas previas a la hambruna, muchos agricultores comenzaron a cultivar patatas. Como cultivo, las patatas son baratas y de alto rendimiento. Como alimento, son ricas en calorías y nutrientes. La hambruna irlandesa de la patata se produjo a mediados del siglo XIX, como resultado de una enfermedad fúngica. Veamos los factores científicos que contribuyeron a la propagación de la enfermedad fúngica y cómo se puede prevenir una tragedia en el futuro.

Irlanda a mediados del siglo XIX era en gran medida una nación agrícola. Sus aproximadamente ocho millones de personas se encontraban entre las personas más pobres del mundo occidental. Desde su introducción en el siglo XVII, las patatas habían prosperado en los suelos frescos y húmedos de Irlanda. Las patatas estaban destinadas a complementar una dieta completa de otros cultivos, lácteos y productos cárnicos.

Debido a factores históricos y económicos, los agricultores comenzaron a depender completamente de la patata para su existencia. Un acre podría producir hasta 12 toneladas de patatas al año. Aunque un granjero que trabajaba podía comer hasta catorce libras de patatas por día, un acre de patatas era suficiente para alimentar a una familia de seis personas durante un año. Las patataas son ricas en proteínas, carbohidratos, minerales y vitaminas. Esto significaba que una familia de agricultores irlandeses podría mantenerse saludable con una dieta de patatas solo. En 1845, se cultivaron cantidades masivas de patatas en Irlanda, con poco intento de plantar otros cultivos. Aún más desafortunadamente, los granjeros estaban cultivando un monocultivo de patata en sus campos, lo que significa que estaban cultivando una sola variedad de cultivo.

La hambruna de la patata comenzó en septiembre de 1845 cuando las hojas de las plantas de patata se volvieron negras y rizadas. La enfermedad del tizón se extendió como un rayo. Una sola planta de patata infectada podría infectar a miles más en solo unos pocos días. Las patatas cavadas del suelo al principio parecían comestibles, pero se marchitaron y pudrieron en cuestión de días. Los resultados fueron devastadores, ya que familias arrendatarias hambrientas en todo el país fueron desalojadas de sus tierras. En 1851, un estimado de 1.5 millones de irlandeses habían muerto por los efectos de la hambruna, con las tasas de mortalidad más altas entre los niños menores de cinco años y los ancianos.

Los científicos han atribuido la plaga de la patata a una cepa del hongo Phytophthora infestans, que infecta la planta a través de sus hojas. Deja atrás tubérculos marchitos e incomestibles. Tomó hasta 2013 identificar correctamente la cepa de P. infestans como HERB-1. Las mejoras en la mejora de cultivos desde la década de 1850 han producido variedades de patata resistentes, deteniendo la infección mortal en sus pistas. Los científicos creen que la cepa HERB-1 ahora está extinta.

Al igual que la meningitis puede viajar rápidamente a través de los dormitorios de la universidad, HERB-1 se extendió rápidamente sobre los campos de patataas. Con cada planta siendo el mismo, no hubo descansos para evitar que HERB-1 infecte las plantas vecinas. Además, con todos los campos plantados con la misma cosecha, los granjeros irlandeses dependían del ingreso y el sustento de su única cosecha. Cuando la cosecha falló, los agricultores fallaron.

Los hongos en el suelo no son inusuales. De hecho, las bacterias, los hongos y otros microbios comúnmente viven en suelo saludable. Cuando hay una variedad de vida vegetal que crece en el suelo, generalmente hay un equilibrio natural en esta comunidad microbiana. Sin embargo, una siembra continua del mismo cultivo, en este caso, Irish Lumper potatoes, puede causar un desequilibrio en la comunidad microbiana del suelo. Con poca diversidad de microbios en el suelo, hubo poca resistencia para combatir la enfermedad. Puede que esté familiarizado con esto en humanos, por lo que algunos médicos recomiendan que tomemos probióticos para mantener el equilibrio en nuestros microbios intestinales. 

¿Por qué los productores pasaron a usar solo un cultivo, el sistema de monocultivo? En teoría, cultivar una pequeña cantidad de cultivos en grandes áreas mejora la eficiencia. Los agricultores solo necesitan comprar un tipo de semilla y almacenar un tipo de cultivo. La gestión de cultivos podría ser la misma. Con las granjas más eficientes, aumentó la rentabilidad de un negocio que implica innumerables horas de trabajo físico difícil.

Si bien aumentó la eficiencia y ayudó a los agricultores a ser rentables, los sistemas de monocultivo tienen enormes inconvenientes, como la hambruna irlandesa de la patata. Los cultivos grandes y homogéneos permiten que las bacterias, los virus, los hongos y los insectos se especialicen en un huésped específico. Esto mata todo el cultivo y aumenta las posibilidades de que estos microbios muten a una variedad aún más dañina.

En los 150 años transcurridos desde la hambruna irlandesa de la patata, el hambre ha seguido causando estragos en el mundo. Se estima que 200 millones de niños menores de cinco años padecen desnutrición crónica. Diez millones de personas mueren cada año por causas relacionadas con el hambre. La ciencia ha traído mejoras genéticas y avances agronómicos en todo el mundo, pero el hambre y la hambruna aún están presentes. Las personas que viven en zonas propensas al hambre de África y Asia aún viven bajo el espectro de la pérdida de cosechas. Las amenazas surgen de múltiples causas, incluido el cambio climático y el escaso stock de semillas, pero se ven exacerbadas por el monocultivo.

No existe una solución directa sobre cómo cosechar los beneficios económicos del monocultivo mientras se eliminan sus impactos negativos. Sin embargo, los agricultores de todo el mundo se están moviendo cada vez más a la práctica de la rotación de cultivos. Los agricultores plantan un cultivo en un área un año, luego cambian a otro en la siguiente temporada de crecimiento. Esto ayuda a reducir posibles infestaciones con enfermedades de cultivos. Puede ayudar a la calidad del suelo. La rotación de cultivos hace las cosas más complicadas para el agricultor que hasta ahora ha dependido de los monocultivos, pero las prácticas de rotación de cultivos exitosas, sostenibles y productivas ya existen en todo el mundo.

Otra técnica agrícola que puede ayudar a las plantas a combatir enfermedades se llama intercultivo. En este tipo de sistema, se agrega un segundo cultivo entre las filas de otro cultivo. Existen múltiples beneficios para el cultivo intercalado, pero uno de ellos es que los cultivos tienden a actuar como barreras para la propagación de enfermedades; trabajar como un parche puede detener la propagación de la infección en la piel.

La práctica a largo plazo del monocultivo, específicamente con la patata Lumper, hizo que las plantas en los campos irlandeses fueran más susceptibles a las enfermedades. Cuando el hongo HERB-1 llegó a suelo irlandés, las condiciones para el hongo eran favorables a expensas de los agricultores y sus familias. Armados con este conocimiento, los investigadores y los agricultores están mejorando y adoptando prácticas como la rotación de cultivos, el cultivo intercalado y el aumento de la diversidad de cultivos. Esto aboga por la diversidad en los cultivos del mundo para reducir el hambre y la inanición, incluso si esto implica menores rendimientos.

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