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¿Por qué son tan importantes los bancos de semillas y el acceso a ellas?

La diversidad fitogenética y la seguridad alimentaria dependen de la conservación de las semillas.
14/08/2018
Proteger el suministro de semillas asegura el suministro de alimentos. /Foto: M. Pings


La extinción de especies debido a influencias naturales y creadas por el hombre es innegable y una amenaza seria para nuestro planeta. Una vez que se han ido, los hemos perdido para siempre.

Para las plantas, los bancos de semillas son una forma de combatir esta amenaza. Son una parte importante de un sistema robusto de semillas para la seguridad alimentaria. Los bancos de semillas protegen y salvan la diversidad genética vegetal, lo cual es importante por una serie de razones. Estas semillas salvadas y viables contienen un tesoro de genes útiles que los criadores pueden usar para desarrollar variedades mejoradas de nuestros principales cultivos alimentarios. Por ejemplo:
  1. Mejorar la resistencia a enfermedades e insectos actuales y emergentes.
  2. Proporcionar tolerancia a la sequía o a las inundaciones.
  3. Mejorar los rendimientos y la nutrición para alimentar a una creciente población mundial.
Las plantas raras, patrimoniales, autóctonas, silvestres o regionales son particularmente vulnerables a la extinción. Su pérdida en el tiempo también puede conducir a la erosión genética de nuestro sistema alimentario. En otras palabras, perdemos la diversidad genética de una variedad de cultivos. Adaptarse al cambio climático o nuevas plagas puede ser difícil sin una buena diversidad genética. Los fitomejoradores necesitan una variedad de recursos genéticos para ayudar a nuestros cultivos a adaptarse a las condiciones cambiantes. A medida que los cultivares modernos ganan superficie y algunas veces reemplazan estas plantas, se vuelve cada vez más importante asegurarse de que estas genéticas históricas se conserven en los bancos de semillas para su uso futuro.

En Estados Unidos, las secciones de nuestras tiendas de comestibles están llenas de frutas y verduras "exóticas". Pero la mayoría de estos no se cultivan en los EE.UU. Nos beneficiamos de la agricultura en todo el mundo. El café que toma por la mañana no está "hecho en Estados Unidos". Sin embargo, los mercados mundiales no tienen la gran variedad de productos que disfrutamos. Además, algunas dietas son impulsadas por la práctica cultural. En Estados Unidos, podemos disfrutar yendo a un restaurante étnico: recuerde que la comida que recibimos está motivada por sus culturas únicas.

Un ejemplo de adaptación única es la evolución de los cultivos en muchas de las islas del Caribe. Las islas están relativamente aisladas, por lo que las plantas tienen menos oportunidades de cruzarse naturalmente con otras plantas. El Caribe también disfruta de una temporada de crecimiento durante todo el año. Estas variedades de cultivos insulares están adaptadas de forma única a las condiciones de crecimiento de la región. Las prácticas culturales del Caribe tienen valor para mejorar la agricultura de las islas y preservar el patrimonio cultural a través de los alimentos. Almacenar semillas de variedades insulares en los bancos de semillas ayudará a preservar estos alimentos únicos para que las generaciones futuras los disfruten y compartan.

Los bancos de semillas también permiten una recuperación más rápida de un desastre ambiental o natural que puede ocurrir en un instante. Parece que casi todos los días escuchamos sobre derrames de petróleo, incendios forestales, huracanes, terremotos e inundaciones. Estos eventos pueden conducir a grandes pérdidas de vida vegetal rápidamente.

Un ejemplo de esto son los efectos del huracán María. El 20 de septiembre de 2017, María causó pérdidas severas de cultivos en Puerto Rico. La pérdida de cultivos de producción por los huracanes es un problema inmediato para la seguridad alimentaria y económica. Reemplazar los cultivos rápidamente, una vez que las condiciones para el cultivo son seguros, es un objetivo importante en la recuperación de la isla. Y tener acceso a semillas viables listas para cultivar de inmediato es parte de esta recuperación.

Hubo una clara necesidad de semillas para los productores puertorriqueños después del huracán María. El servicio de extensión de la Universidad de Puerto Rico respondió distribuyendo de manera eficiente aproximadamente 8,000 libras de semillas donadas. Las semillas se destinaron a granjas de pequeña escala, jardines comunitarios y personas en toda la isla. Desde mediados de diciembre hasta el comienzo del año nuevo, los agentes de extensión distribuyeron semillas. ¡Esto a pesar de que muchas oficinas de extensión carecían de teléfono y servicio eléctrico regular! A las pocas semanas de recibir las semillas, los productores vendían plántulas y microvegetales. Los jardineros hogareños, jubilados y escolares, además de los cultivadores profesionales, recibieron semillas donadas para comenzar su producción de productos agrícolas en la isla.

La gran donación fue el resultado de lo que se suponía que sería una pequeña campaña de semillas para ayudar a un puñado de jardines comunitarios. La iniciativa creció rápidamente debido a las solicitudes de los productores en la isla y la generosidad de los donantes (individuos, clubes de jardinería y compañías de semillas) de la parte continental con fácil acceso a numerosas semillas.

Al momento de escribir esto, solo han pasado dos meses desde la siembra, por lo que es muy pronto para decir qué efecto tendrá la ola de semillas donadas. Los resultados iniciales de la lechuga baby y las cosechas de calabacín de 6 pulgadas son prometedores. Si la siembra se hubiera producido días después del huracán con variedades de semillas regionales, entonces la cosecha sería más temprana y los rendimientos podrían ser mayores. Sin embargo, las semillas en la isla no estaban disponibles para los productores.

¿Qué será mejor que las donaciones después de la próxima temporada de huracanes? Un sistema de semillas en las islas con reservas de variedades comunes. Esto ayudará a que las plantas vuelvan a estar en el suelo poco después de la tormenta. Tener un sistema de semillas donde los jardineros hogareños y los agricultores tengan acceso inmediato a semillas de alta calidad crea seguridad y autonomía en un sistema alimentario, que es valioso para una comunidad. Preservar los recursos genéticos requiere tanto una apreciación del valor de las plantas como la financiación para seguir adelante. Concienciar sobre el valor de la diversidad genética es un comienzo. 

Fuente: ASA/SCSA 


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