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EL CULTIVO DEL LITCHI
The litchi growing

1. Morfología Y Taxonomía
2. Exigencias En Clima Y Suelo
2.1. Exigencias En Clima
2.2. Exigencias En Suelo
3. Variedades Comerciales
4. Prácticas Culturales
4.1. Protección Contra Heladas
4.2. Protección Contra El Viento
4.3. Poda
4.4. Propagación
4.5. Recolección
5. Marcos De Plantación
6. Riego
7. Fertilización
8. Plagas
9. Enfermedades
10. Usos Del Fruto.


 
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1.MORFOLOGÍA Y TAXONOMÍA

Familia: Sapindáceas
Especie: Litchi chinensis Sonn. (Syn.: Scytalia chinensis Gaertn., Dimocarpus Litchi Lour., Nephelium Litchi Cambess).
Nombres comunes: Lychee, Litchi, Leechee, Lichee, Lichi.
Origen: El litchi es nativo de las tierras bajas de las provincias de Kwangtung y Fukien en China del sur. El cultivo se extendió durante los años a través de las áreas vecinas de Asia del sudeste e islas cercanas. Actualmente se planta en el norte de la India, Indochina, Tailandia, Formosa, el sur de Japón, el noroeste de Australia, África Oriental, Hawai, Brasil, Florida y otras regiones subtropicales del mundo. 
Planta: El árbol del litchi es bajo, atractivo, de 10-12 m de altura, con el tronco de ramas bajas; recto, áspero; la corteza de color café oscuro y la corona densa y redondeada.
Hojas: Alternas, pecioladas y uniformemente pinadas con dos a cuatro pares de hojuelas, que son de 5-12 cm de largo, 2,5-6 cm de ancho, coriáceas, oblongas-elípticas a lanceoladas, notoriamente agudas, lisas de color verde oscuro brillante por arriba y glaucas por debajo; el follaje joven es de un hermoso color bronce rojizo. 
Flores: Este árbol es vistoso cuando está en plena floración, con masas de pequeñas flores apétalas, polígamas, portadas en panículas axilares o terminales, de muchas ramas, de 30 cm o más de largo. Las flores son de color blanco verdoso o amarillentas, con pequeños sépalos ovalados, disco carnoso, generalmente ocho estambres con filamentos peludos, el ovario de dos a tres lóbulos, dos a tres celdas, pubescente, montado en un tallo corto, con un óvulo en cada celda y el estigma con dos lóbulos. Hay 3 tipos de flores que aparecen en sucesión irregular o, en momentos, simultáneamente, en la inflorescencia del litchi. a) masculinas; b) hermafroditas que fructifican como femeninas (aproximadamente 30% del total); c) hermafroditas que fructifican como masculinas. Muchas de las flores tienen polen defectuoso dando lugar a semillas abortivas y al problema común de derramamiento de frutas jóvenes. Las polinización en entomófila. 
Fruto: Las drupas son de 2,5 cm de diámetro, ovoides, colgando en racimos grandes o pequeños; el pericarpio es delgado, duro, quebradizo, de color rojo oscuro, rojo brillante, rojo claro o, algunas veces, amarillo y cubierto con tubérculos levemente protuberantes, angulares; la carne o arilo es blanca, translúcida, jugosa, dulce, con un leve aroma agradable y se separa fácilmente de la semilla que es grande, brillante, de color café oscuro y de forma oblongo-elíptica.

2. EXIGENCIAS EN CLIMA Y SUELO

2.1. EXIGENCIAS EN CLIMA

La principal franja productora de litchi se encuentra entre los 15º y 30º de latitud norte con precipitaciones pluviales medias anuales de 1.600 mm y una humedad relativa del 75 %.
El litchi crece mejor en regiones no sujetas a heladas pero frescas y secas. El litchi crece mejor en las llanuras más bajas donde los meses de verano sean cálidos y húmedos y los meses del invierno sean secos y frescos.
Las fuerte heladas matarán a los árboles jóvenes pero los árboles maduros pueden resistir heladas ligeras. La tolerancia al frío del litchi es intermedia. Necesita inviernos fríos que proporcionen periodos de temperaturas entre -1.11° y 4.44° C.
Lluvias pesadas o nieblas envolventes durante el periodo de floración son perjudiciales, vientos fuertes, cálidos y secos causan el derramamiento de flores y también se daña la piel de la fruta. 

2.2. EXIGENCIAS EN SUELO

El litchi crece bien en una gama amplia de tierras. Los suelos más adecuados son los limos arenosos ricos, profundos, ácidos o limos de río. Los pH deben estar entre 6 y 7. Si la tierra es deficiente en cal, debe agregarse. El crecimiento y la productividad son máximas en margas aluviales profundas.
Los suelos ácidos y la presencia de mycorrhiza en las raíces son esenciales y permiten el desarrollo de árboles en suelos de arcillas rocosas, sumamente calcáreos. 

3. VARIEDADES COMERCIALES


Son pocas las variedades que se cultivan a nivel mundial, destacando la Brewster o Chen Purple. Las mejores variedades de litchi tienen frutos grandes con semillas pequeñas, frecuentemente abortivas y producen abundantemente. Así las variedades más empleadas son: Ambonia, Bengal, Brewster, Groff, Hak ip, Kwa luk, Mauritius (Kwai Mi), No Mai Tsze, Tai tsao.

4. PRÁCTICAS CULTURALES

4.1. PROTECCIÓN CONTRA HELADAS

El litchi necesita calor moderado y un ambiente libre de heladas, pero puede resistir a menudo heladas ligeras con algún tipo de protección. Cuando los árboles son jóvenes se pueden proteger con marcos alrededor de las plantas con mallas de plástico, paja, etc. También pueden usarse bombillas eléctricas que proporcionen un calor moderado al cultivo.

4.2. PROTECCIÓN CONTRA EL VIENTO.

Los árboles jóvenes se benefician por la protección del viento. Para ello se pueden poner una tela alrededor de cada árbol sujeta mediante estacas. En situaciones muy ventosas, la plantación entera puede ser protegida por árboles plantados como cortavientos, pero éstos no deben ser proporcionar excesiva sombra al cultivo ya que redundaría en una menor producción de frutos. El árbol del litchi es estructuralmente muy resistente al viento, pero debe protegerse para resguardar la cosecha. 

4.3. PODA

Al inicio de la plantación es necesaria una poda de formación para establecer una estructura fuerte en los árboles jóvenes y facilitar la cosecha. Después de eso, se realizará una poda de mantenimiento para quitar las ramas dañadas por el viento, heladas o enfermedades. Deben evitarse las podas en forma V debido a la naturaleza quebradiza de la madera. Es importante otorgar al árbol de una forma apropiada que permita una mayor exposición al sol de los órganos fructíferos y así asegurar una mayor producción de frutos. La poda severa de árboles viejos puede hacerse aumentar tamaño de fruta y rendir por lo menos para unos años.

4.4. PROPAGACIÓN

4.4.1. Propagación Vegetativa.

La propagación de las variedades seleccionadas se realiza principalmente por medio de injerto de aproximación. El principal problema en la propagación del litchi es mantener húmeda la planta durante el amarre del patrón y la variedad, esto se consigue mediante el empleo de envolturas plásticas que mantienen húmeda la parte interna por muchas semanas. Los injertos de litchi por aproximación recién enraizados son difíciles de transplantar por lo que se deben aclimatarse primero en macetas durante seis a diez semanas en lugares sombríos, bien ventilados y con elevada humedad ambiental. Se irán alternando periodos de baja luz y riego ordinarios con periodos de luminosidad para que la planta se aclimate a las condiciones de cultivo. Durante los primeros años se aconseja proteger a las plantas jóvenes del viento empleando mallas de tela o de alambre sujetas mediante estacas.
El injerto de yemas no se emplea debido a que solamente una pequeña parte de las capas del cambium del tallo es activa, lo que dificulta la unión entre el patrón y la variedad. 
Se han obtenido plantas con el empleo de estacas de hojas de árboles pequeños y enraizados bajo un rocío constante. 

4.4.2. Propagación por semilla.

Los litchi no se reproducen fielmente por semilla, por lo general las semillas permanecen viables solo de 4 a 5 días. Las plantas obtenidas de semilla generalmente empiezan a producir a partir de los 8-9 años de edad, frente a los 3-4 años de los obtenidos mediante injerto. Por estas razones no se suele emplear este método de propagación.

4.5. RECOLECCIÓN

Para el consumo en fresco el fruto se recolecta cuando está totalmente coloreado; para el embarque, cuando sólo está en parte coloreado. El hinchazón final de la fruta causa las protuberancias en la piel lo que indica que el fruto ha madurado y que es el momento óptimo de la recolección. Las frutas raramente se recogen individualmente, normalmente se recolectan en racimos. Los racimos normalmente se toman con una porción de tallo y unas cuantas hojas para prolongar la frescura. La recolección se realiza cada 3-4 días durante un periodo de 3-4 semanas. Los racimos altos normalmente se recogen con la ayuda de varas metálicas o de bambú. Un obrero puede segar hasta 25 kg de fruta por hora.
Los rendimientos finales varían con el cultivar, edad del árbol, enfermedades, presencia de polinizadores y prácticas culturales. Un árbol de 5 años puede producir 500 frutas, uno de 20 de 4.000 a 5.000 frutas (72.5-149.6 kg). El rendimiento medio anual es aproximadamente de 10.000 kg por la hectárea.

5. MARCOS DE PLANTACIÓN

Para un huerto permanente los árboles se espacian 12 m. Las zonas sombreadas por otros árboles no permiten la producción de fruta. Para una productividad máxima, la exposición al sol debe ser completa por todos los lados del árbol. Durante los primeros años el marco de plantación más habitual es de 12 x 6 m, con una densidad de 134 árboles/ha, pero a partir del 15º año, la plantación se distribuye a un marco de 12 x l2 m. 

6. RIEGO

Aunque el litchi tiene un requisito de agua alto, no soporta la inundación ya que el agua estancada induce la putrefacción de la raíz. La capa freática debe estar por lo menos de 1.2 a 1.8 m por debajo de la superficie. No crecerá bajo las condiciones salinas.
A menudo la planta de litchi se pone en los bancos de estanques y arroyos. En tierras bajas y húmedas, en regueras de 3-4.5 m ancho y 9-12 m de largo, usando la tierra excavada para formar camas levantadas para obtener un desagüe perfecto y la tierra esté siempre húmeda. 

7. FERTILIZACIÓN

El litchi requiere aplicaciones fuertes de fertilizantes, especialmente nitratos, para la producción comercial y cuando crece en suelos alcalinos, se deben aplicar como aspersiones nutritivas cantidades suplementarias de elementos micronutrientes o como fertilizantes al suelo.
Los árboles jóvenes tienden a crecer despacio y deben recibir aplicaciones sólo ligeras de un fertilizante completo. Los árboles maduros son más pesados y deben fertilizarse regularmente de primavera a verano. Se recomienda el empleo de fertilizantes formulados para las plantas propias de medios ácidos.
El uso excesivo de nitrógeno suprime el crecimiento e interfiere la captación de otros nutrientes. La deficiencia de cinc es evidenciada por un bronceando de las hojas y puede corregirse mediante aplicación foliar de 3.5 kg de sulfato de cinc y 1.8 kg de cal hidratada en 45 litros de agua.

8. PLAGAS

8.1. Plagas que afectan al follaje.

8.1.1. Hoja rizada u óbolo.

Es una de las principales plagas que afectan al follaje del litchi. Está provocada por Aceria litchii y provoca ampollas espesas y arrugas en la parte superior de las hojas, torciéndolas y bronceándolas.

8.1.2. Chinches.

El enemigo más destructivo del litchi es la chiche con marcas rojas brillantes Tessaratoma papillosa. Chupa la savia de las ramitas jóvenes provocando su muerte y una proporción elevada de la fruta queda afectada. Su control se realiza agitando los árboles en invierno, recogiendo los chinches e introduciéndolos en queroseno. Destacan otros chinches como Banasa lenticularis

8.1.3. Otras plagas defoliadoras.

La oruga de Schizura ipomeae come las hojas del árbol pero es parasitada por la mosca Thorocera floridensis. El follaje a veces se infesta con colonias de araña roja (Paratetranychus hawaiiensis). El áfido de los cítricos (Toxoptera aurantii) es otra de las plagas que afectan al litchi.
También destacan los barrenillos o taladradores de las ramitas Hypermallus villosus y Proteoteras implicata. Las larvas del escarabajo Exema nodulosa y de la polilla Acroceropsse cramerella son otras plagas que afectan al litchi. 
El áfido (Aphis spiraecola) ataca a plantas jóvenes en zonas sombradas. Los nematodos parásitos Hemicriconemoides mangiferae y Xiphinema brevicolle causan la muerte y el declive de numerosos huertos de litchi. El nematodo de las agallas de la raíz nudo, Meloidogyne javanica, también ocasiona daños pero es menos prevaleciente.

8.2. Plagas que causan daños al fruto.

El chinche verde del sur, Nezara viridula, y la larva del barrenillo del algodón Strymon metinus son las más destacadas. Los lepidópteros Cryptophlebia ombrodelta y Lobesia sp. pueden causar la caída de la fruta. La mosca de la fruta, Ceratites capitata hace agujeros diminutos en la piel de los frutos disminuyendo su valor comercial.
Los pájaros, ardillas, ratas y abejas dañan las frutas maduras lo que obliga a los agricultores a emplear espantapájaros y otros utensilios que los aparten del cultivo. 

9. ENFERMEDADES

Los hongos Cephaleuros virescens, Gleosporium sp. y Phomopsis sp. provocan manchas y el bronceado de las hojas del litchi. Clitocybe tabescens causa la putrefacción de la raíz y generalmente ataca a los árboles de litchi plantados en antiguas plantaciones de roble. Se sabe que este hongo se refugia en los pies viejos de roble de donde se propaga a las raíces del litchi.
También destacan las manchas foliares provocadas por Pestalotia pauciseta y puede ser controlada a través de pulverizaciones de cal y azufre. Los líquenes y algas normalmente crecen en los troncos y ramas de los árboles litchi.
En la poscosecha si las frutas están en ambientes calurosos y húmedos se favorece el crecimiento de levaduras. Es importante guardar las frutas en lugares frescos y secos, con una buena circulación de aire.

10. USOS DEL FRUTO.

Los frutos maduros tienen un agradable sabor ligeramente subácido. El litchi se consume generalmente como fruto fresco en ensaladas de fruta y postres de macedonia. También se emplea en la fabricación de dulces, sorbetes, helados, refrescos, etc. En pequeñas cantidades se condimentan con especias o se encurten, se realizan salsas, confituras o vino.
Es común la producción de frutos secos y enlatados de litchi. Las nueces de litchi se preparan secando los frutos. La pulpa se encoge desde la concha exterior formando una delgada capa alrededor de la semilla y tiene sabor a nuez, dulce y parecido a la uva pasa. En China es muy apreciada la miel obtenida de flores de litchi.
El litchi también se emplea en medicina. Ingerido en cantidades moderadas, elimina la tos y tiene un efecto beneficioso en los problemas glandulares y de tumores. Las semillas tienen acción analgésica. Las flores alivian dolores de garganta.


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